Review: On Writing – A Memoir of the Craft

On Writing: A Memoir of the Craft, by Stephen King

Over 17 years ago, Stephen King was encouraged to write a book about writing. A book for those who aspire to be writers, and for those who enjoy writing his stories and want to know more about them. On Writing, however, is not the classic how-to-write-a-novel-book that we so often find in book stores. This is a book that consists mainly of three parts: memoirs of Stephen, rules and advice about writing, and a list of books that all aspiring writers should read. In the epilogue, Stephen talks about a horrendous accident that almost took his life and tells how writing helped him move on.

On the writer

I love memoirs and autobiographical texts. I love them because each author has his or her own way of writing about life, everyone sees the world in a different way, everyone has something different to share.

Stephen is clear and honest when it comes to sharing his experiences. He opens the book questioning his own ability to write such a book and admits that it is not easy to write about writing without falling into falsehoods, unnecessary reflections and exaggeration.

“This is a short book because most books about writing are filled with bullshit. Fiction writers, present company included, don’t understand very much about what they do – not why it works when it’s good, not why it doesn’t when it’s bad. I figured the shorter the book, the less the bullshit.”

What I loved the most about this book is that Stephen talks freely about both his good and his bad experiences. He doesn’t hold back when talking about his struggle with alcoholism and drug addiction, and he recognizes how they affected his life and his work. Spoilers: it was the worst time of his life. Stephen talks about how and when he wrote some of his most popular books, and he describes the circumstances that surrounded him while he wrote them.

On writing

The second part of the book is a series of rules and guidelines for those of us who want to be writers. These are the rules that he follows, and they go from basic stylistic choices such as never using the passive voice and avoiding adverbs at all costs, to knowing why and whom you write for.

Despite being the section that we would normally call “technical”, this part is as personal as the first one, since all his tips are grounded in his own experience.

“You can approach the act of writing with nervousness, excitement, hopefulness, or even despair – the sense that you can never completely put on the page what’s in your mind and heart. You can come to the act with your fists clenched and your eyes narrowed, ready to kick ass and take down names. You can come to it because you want a girl to marry you or because you want to change the world. Come to it any way but lightly. Let me say it again: you must not come lightly to the blank page.

On reading

The third part has two lists with all the books that Stephen says one ought to read if one is to be a good writer. The original list, published in 2000, has 96 titles; the 2010 revised version has 86. Some of the books vary from one list to another, which is why it is worth it to take a look at both of them.

For those who, like me, enjoy Stephen King’s stories in general, whether they’re films, books or series, it is a joy to get to know him through the pages of these memoirs. The only bad reviews that this book had, were those of people who expected a manual on writing a novel. This book is not that. This book is like a chat with a friend who’s telling you his perspective on writing.

  My edition:  Paperback, 10th-anniversary edition, published by Simon and Schuster.
My edition: Paperback, 10th-anniversary edition, published by Simon and Schuster.

As you know, Mexico is living a time of crisis and it needs all the help it can get. Over 200 people died and dozens of buildings fell down completely. In the cities, people are working together, helping each other out, organizing donations in collection centres, transporting food and medicine, and making plans for the future. For those of us who don’t live in Mexico there are other ways to help out:

Thank you for support!

Reseña: Mientras Escribo

Como ya saben, México está viviendo tiempos de crisis y necesita toda la ayuda posible. Más de 200 personas murieron y decenas de edificios se derrumbaron completamente. En la ciudad están trabajando todos unidos, ayudando en centros de acopio, sacando gente que quedó atrapada bajo los edificios que se cayeron, transportando víveres, herramientas y medicinas, etc. Los que no vivimos en México y no podemos ir para allá a ayudar podemos apoyar de otras formas, además de con oraciones, pensamientos y palabras de aliento:

Gracias a todos por su apoyo.

Mientras escribo, de Stephen King

Hace poco más de 17 años, a Stephen King lo animaron a escribir un libro acerca de escribir, un libro para quienes aspiran a ser escritores y para quienes disfrutan las historias de King y quieren ver más allá del resultado final. Mientras escribo, sin embargo, no es uno de esos tantos libros escritos como manuales llenos de pasos que el joven escritor debe seguir al pie de la letra si es que quiere llegar a tener cierto éxito. Está dividido en tres: 1) memorias de Stephen, 2) consejos y reglas para escribir, y 3) una lista de libros que todos los que aspiran a ser escritores deben leer. Cierra con una postdata en la que habla de cómo su necesidad de escribir lo ayudó a recuperarse de un accidente que casi termina con su vida.

Del escritor

Si hay algo que disfruto leer, son los textos autobiográficos y las memorias. Cada autor tiene su propia forma de escribir y de contar su vida y cada quien ve el mundo desde un punto diferente.

Stephen es claro y honesto a la hora de compartir sus experiencias. Abre cuestionando su propia habilidad para escribir un libro de este tipo y admite que no es fácil escribir sobre escribir sin caer en la falsedad, en las reflexiones innecesarias y en la exageración.

“He escrito un libro corto porque a la mayoría de los libros sobre la escritura les sobra paja y tonterías. Los narradores no tenemos una idea muy clara de lo que hablamos. Cuando es bueno no suelen saber por qué y cuando es malo, tampoco.”

Lo que más me gustó es que Stephen habla de sus experiencias tanto buenas como malas. No trata de ocultar su lucha con el alcohol y las drogas ni cómo afectaron su vida personal y su trabajo. Un adelanto: fue la peor época de su vida. Esta sección también nos permite ver sus obras a través de sus ojos. Habla de cuándo y cómo escribió algunos de sus libros más populares y de las circunstancias que lo rodeaban mientras lo hizo.

De escribir

La segunda parte del libro es una serie de reglas y consejos para todos los que queremos ser escritores. Son las reglas que él sigue, como no escribir con voz pasiva, evitar los adverbios, y saber bien por qué y para quién escribes.

A pesar de ser la sección que para fines prácticos llamaríamos “técnica”, esta parte es tan personal como la primera. Todos sus consejos tienen una experiencia de fondo y tienen un por qué.

“A la página en blanco no se llega ligero. Puedes venir con nerviosismo, emoción, esperanza, o incluso con desesperación, con la sensación de que nunca se podrá poner en la página lo que está en la mente y el corazón. Puedes venir con los puños apretados y los ojos entrecerrados, listo para patear traseros y destruir nombres. Puedes venir a ella porque quieres que una chica se case contigo o porque quieres cambiar el mundo. Ven a la página en blanco de cualquier manera, pero nunca a la ligera.”

De leer

La tercera parte contiene dos listas con todos los libros que Stephen considera que uno debe leer, si espera llegar a ser un buen escritor. En el 2000, la lista original era de 96 libros. La versión revisada del 2010 tiene 82. Algunos títulos claramente cambian, por lo que vale la pena ver ambas listas. Después de todo, son recomendaciones con más de diez años de diferencia y con diez años extra de experiencia.

  Mi edición:  Tapa blanda, edición del 10º aniversario, publicada por Simon and Schuster.
Mi edición: Tapa blanda, edición del 10º aniversario, publicada por Simon and Schuster.

Para aquellos que, como yo, disfrutan de las historias de Stephen King sin importar el medio, ya sea libro, serie o película, poder conocerlo más a través de estas memorias/reglas fue todo un gusto. Las pocas reseñas negativas que tuvo este libro fueron porque no es el manual sobre cómo escribir una novela. Este libro es más bien como una plática con un amigo que te cuenta de lo que ha pasado en su vida mientras escribe.

Reseña: La sangre de los libros

En enero, después de terminar Bestiario, comencé leer Grandes Esperanzas, de Charles Dickens, pero siendo sincera, no me cautivó. Tal vez no era el momento para leerlo, tal vez esperaba algo más grande, pero decidí regresarlo al librero y buscar otra cosa. Fue ahí que me encontré a Santiago Posteguillo, a quien ya conocía por La noche en que Frankenstein leyó el Quijote.

La sangre de los libros, de Santiago Posteguillo

Igual que el anterior, este libro consiste en un conjunto de relatos cortos que narran algunos de los episodios más extraños, divertidos e inusuales de la historia de la literatura, desde la antigua Grecia hasta la segunda mitad del siglo XX.

Posteguillo tiene su forma diferente de narrar las cosas, nos hace transportarnos al lugar y a la época que está presentando, y uno, como lector, puede imaginarse perfectamente a Alexander Pushkin en esa tormenta de nieve o a Victor Hugo haciendo berrinche por los cambios que le están haciendo a Notre Dame. El único “pero” que le pongo, es que de cuando en cuando elabora las frases como si quisiera que fueran un poema; trata de verse tan profundo, que el resultado se siente más bien forzado. Eso sí, lo perdoné apenas leí esta frase:

“Nevaba con la rabia que desata la naturaleza cuando intenta impedir la estupidez de los hombres.”

En fin, es una lectura simpática, entretenida e informativa, ideal para todos aquellos que disfrutan no sólo de los libros, sino de la historia detrás de ellos. Algo que disfruté particularmente, fue el tratar de adivinar de qué autor se trataba antes de que se revelara el nombre, aunque no siempre resultara ser quien yo pensaba.

  Mi edición:  Tapa blanda, publicado en enero del 2015 por Planeta.
Mi edición: Tapa blanda, publicado en enero del 2015 por Planeta.

Reseña: El club de lectura del final de tu vida

“¿Qué estás leyendo?” es la pregunta que oficialmente inaugura el club de lectura de Will Schwalbe y su madre, Mary Anne, mientras esperan en el centro de atención a pacientes con cáncer en el hospital Memorial Sloan-Kettering.

Mary Anne llevó una vida llena de compromisos, obligaciones, voluntariados y libros, y es en los últimos meses de su vida que puede compartirlos una vez más con su hijo.

Este libro apareció en mi Kindle hace un par de años cuando mi papá lo compró para el suyo. Aunque el título se veía prometedor, cada vez que pensaba en leerlo, algún otro libro se me atravesaba.

No fue hasta este abril, cuando me encontraba sentada en un tren con cuatro horas de camino por delante, que decidí buscar el Kindle en mi maleta y leer El club del final de tu vida.

  Mi edición:  Kindle Edition, publicado en octubre del 2012 por Two Roads.
Mi edición: Kindle Edition, publicado en octubre del 2012 por Two Roads.

En teoría, este libro habla acerca de otros libros y de cómo éstos pueden cambiar nuestra vida, pero tras leer unas cuantas páginas, me encontré con la incomodidad de que no estaba leyendo de libros. Estaba leyendo de la vida de Mary Anne a través de los amorosos y devotos ojos de su hijo.

Nadie puede negar que la mujer fue valiente, fuerte, esforzada y admirable, pero llegó un punto en que el autor comentaba un libro en un párrafo y usaba el resto del capítulo para contar anécdotas de su maravillosa madre. Casi como si estuviera tratando de convencer al lector de lo increíble que era Mary Anne, en lugar de dejarlo llegar a esa conclusión por sí mismo.

Lo terminé bastante rápido, pues no es una lectura complicada, y agregué algunos títulos a mi lista de lecturas pendientes, pero este no es un libro que yo recomendaría normalmente. Lo leí porque alguien que conozco lo disfrutó mucho, entonces creo que los que decidan leerlo deberán decidir por sí mismos si les gusta o no.

Review: The End of Your Life Book Club

“What are you reading?” is the question that officially opens the book club of Will Schwalbe and his mother Mary Anne. An exclusive club with only two members that gets together at the Memorial Sloan-Kettering Hospital, whenever Will accompanies Mary Anne for her chemotherapy sessions.

Mary Anne led a life full of commitments, obligations, voluntary work and books, and it is during those last months of her life that she gets to share them with her son.

This book appeared in my Kindle a couple of years ago, when my dad bought it for his Kindle. The title looked promising, but whenever I thought about reading the book, another one got in the way and demanded to be read more urgently.

It wasn’t until last April when I found myself sitting on a train with four hours ahead, that I grabbed my Kindle and opened the End of Your Life Book Club.

Supposedly, Will and Anne discuss some of the books that marked and changed their lives, but it wasn’t until I had read a few pages, that I realized the book wasn’t so much about books or life in general. It was a book about Mary Anne and the love and devotion that her son felt towards her.

There’s no way of denying it: the woman was brave and strong and kind and admirable. However, at some point, the author started using one paragraph of ten pages long chapter to talk about a specific book and the rest to talk about his mom’s greatness. It was almost as if he was trying to convince us readers that his mom was amazing, instead of letting us get to that conclusion on our own. I got tired of that really early on the reading.

I finished it quickly. It wasn’t a difficult read, and I also added a few books to my to-read list because of it, but this is not a book I would usually recommend.

  My edition:  Kindle Edition, published October 11th 2012 by Two Roads.
My edition: Kindle Edition, published October 11th 2012 by Two Roads.

What I read during Summer (2014)

It’s time to talk about what I read during Summer. This time I read a little bit of everything; it was pretty interesting.

A Heart of Worship

My edition: Paperback, published March 1st 1994 by Creation House.

For my Christian readers, the first one is A Heart of Worship, by LaMar Boschman. It’s a great study about what it means to Worship in spirit and truth. It’s short, easy to read, and well researched.

This reading is for everyone who wants to know about Worship, and for those in the music ministry, it should be obligatory.

Will Grayson, Will Grayson

My edition: Paperback, published May 10th 2012 by Penguin Books Ltd.

John Green came back to my bookshelves this month with Will Grayson, Will Grayson, co-written by David Levithan.

The story revolves around a guy named Will Grayson, another guy named Will Grayson, and their friend Tiny Cooper. Both Wills meet on a night in Chicago, and a weird friendship is born when Tiny decides he wants to date the other Will Grayson.

The book is quite funny, but I can’t say I like the story. Both Will Graysons are cool, but I have a serious problem with the Tiny Cooper character, mostly because he’s arrogant, self-centred (a prick, actually), but for some reason everyone loves him. Nevertheless, I can’t say I didn’t enjoy reading it.

I recommend it only to those who are already fans of John Green or David Levithan, or just love Young Adult novels.

La noche en que Frankenstein leyó el Quijote
(The night Frankenstein read Don Quixote)

My edition: Paperback, published September 18th 2012 by Planeta.

The night Frankenstein read Don Quixote, by Santiago Posteguillo was amazing. It’s not really a story, but it presents the stories behind some of the most important literary works. Who invented the alphabet? Where was Don Quixote written? What book managed to get published during the times of the Inquisition? What would Charles Dickens do if he lived today?

It is well-written, very informative, and definitely very entertaining. A quick journey through the  history of literature, recommended for everyone who wants to know a little more about what they read.