Review: Big Magic

I read this book a while back, but I find myself struggling with how I feel about it. So, bear with me and read through this post because I do think it is a book that a lot of people should read, especially those who want to live a creative life.

Big Magic, by Elizabeth Gilbert

Before purchasing this book I had only heard about Elizabeth Gilbert because of Eat, Pray, Love., both the film and the book. Honestly, I did not read Eat, Pray, Love because I started watching the movie and I got bored halfway through it. However, the many great comments I’d heard about Big Magic made me curious enough to buy it as soon as I saw it on an airport shelf.

I have spent the last few days trying to figure out how to best describe this book, but I can’t seem to be able to come up with a decent summary. Big Magic is something between a self-help book, a memoir, an instruction manual and a sort-of-spiritual explanation for that phenomenon we call creativity. In it, Elizabeth Gilbert shares her journey as a writer, from her early struggles, to her current success.

The book is divided in six parts: Courage, Enchantment, Permission, Persistence, Trust, and Divinity, and Gilbert dedicates each part to tackle a specific issue or to tell us readers about her life. The bits where she shares her own experience are the ones I like the most, they are fresh, honest, inspiring, and sometimes very, very funny. My main problem with the book comes when Gilbert goes a little deeper. During those parts, the book leaves the memoir/self-help zone and enters the realm of spiritual-awareness that borders on the New age kind of thinking… which is definitely not my cup of tea. Gilbert proposes that, while ideas do not have a body, they possess consciousness and a will of their own. To her, ideas are entities that come down to us mortals, and, if we are willing to listen, they show us favor and let us work them out, or rather, they work us out, they make us. What I don’t like about those parts aren’t so much the beliefs themselves, but rather the fact that I can’t really tell whether she truly believes them or whether she is just trying to sound enlightened.

Lastly, I found myself profoundly disagreeing with Gilbert in two points:

  1. She argues strongly against pursuing a higher education in art. Anyone can make art, I understand that and I completely agree, but I do think it’s important to get an education (of any sort, for that matter) in order to get better at whatever it is that we like to do. It doesn’t matter how personal a calling may be, we need some sort of guidance, and a higher education does not only provide that, it also provides opportunity. Yes, you don’t have to go to university to study art to be a successful artist, but for Pete’s sake, if you can pay it, or have good chances of getting a good scholarship, then do it. Go learn something new and get to know other people who are looking for something similar.
  2. She says that art isn’t really necessary and that we should do it simply because we enjoy it. To me, art is perhaps one of the most important and necessary parts of human life. Not because it’s pretty and enjoyable, and we appreciate it and feel good about ourselves when we can talk about it. To me, art is necessary because it reflects who we are (both as individuals and as a society) and, at the same time, it makes us aware of who we are and shapes us into something different.

I can’t say I loved this book. In fact, I’m not even sure I liked it. What I do know, is that this is a must-read for anyone who aspires to live a creative life, even if they disagree with most of what Gilbert preaches.

  My edition:  Paperback, published in 2015 by Bloomsbury.
My edition: Paperback, published in 2015 by Bloomsbury.

Reseña: Un largo camino de mil años

Un largo camino de mil años, de Donald Miller

Esta es la segunda vez que leo este libro. La primera vez, lo hice porque una amiga de la familia lo recomendó; la segunda vez, lo leí porque pensé que era tiempo de visitar de nuevo algunas de sus ideas. Como algunos de ustedes ya sabrán, este libro no es de ficción, pero definitivamente es uno de los mejores que he leído.

Todo comienza cuando Donald Miller recibe una llamada de dos productores de cine que leyeron su libro Tal como el jazz y quieren convertirlo en una película. En un principio, Donald está entusiasmado con el proyecto, pero apenas se sientan a escribir el guion, comienza a notar los pequeños cambios que le están haciendo a la historia para volverla más interesante. Es ahí cuando se da cuenta de que, en realidad, su vida no es interesante y así es como empieza su viaje en búsqueda de una mejor historia.

“Si vieras una película sobre un hombre que desea tener un Volvo y que para conseguirlo trabaja durante años, no te pondrías a llorar cuando al final lo vieras salir del estacionamiento con su auto nuevo, probando los limpiaparabrisas. Tampoco le contarías a tus amigos que viste una hermosa película ni te irías a casa y pondrías música de fondo para reflexionar sobre la historia. La verdad es que una semana después ni te acordarías de lo que viste, a menos que te hubieras sentido robado y quisieras que te devolvieran el dinero. Nadie llora al final de una película que trata sobre un hombre que quiere comprarse un Volvo. […] Si lo que decidimos hacer con nuestra vida no es adecuado para crear el argumento de una película que valga la pena, entonces tampoco nos servirá para darle sentido.”

Un largo camino de mil años es un libro personal que además de narrar el viaje del mismo autor, cuenta las historias de las muchas personas que conoció en el camino, abarcando desde los eventos felices, casi fantásticos, hasta las los ciclos que acaban trágicamente.

Uno de mis aspectos favoritos de este libro es que no es una de esas obras filosóficas que nos llevan reflexionar lo absurda que puede es la vida y a examinar las profundidades de la naturaleza humana. El retrato de Dorian Gray es así y es probablemente uno de mis tres libros favoritos, pero su significado filosófico definitivamente no es la razón por la cual lo leo y re-leo cada que puedo. Lo que realmente me gusta de Un largo camino de mil años es que es un libro simple, escrito de manera simple (a veces incluso boba) que nos invita a ver la vida desde el punto de vista de un narrador. Miller argumenta que la vida no carece de significado, no es absurda y no necesita estar llena de transgresión y extremos para ser interesante; como cualquier buena historia, la vida sólo necesita tener propósito.

Esta es una lectura rápida y sencilla que habla de la vida, lo bueno, lo malo y todo lo que se encuentra en medio. El autor es cristiano y, dado que es un libro personal, obviamente hay temas cristianos, pero nunca se siente como un bibliazo a la cara. Como cristiana, yo lo disfruté muchísimo, pero tengo el presentimiento de que no-creyentes lo van a disfrutar también.

  Mi edición:  edición para Kindle.
Mi edición: edición para Kindle.

Review: A Million Miles in a Thousand Years

This is the second time I’ve read this book. The first time I read it, I did it because a friend of the family recommended it, the second time I did it because I felt like it was time to revisit some of its ideas. As some of you may already know, this is not a fictional book, in fact, it is one of the best non-fiction books I’ve read.

It all starts when the author, Donald Miller, gets a call from a couple of film-makers. They’ve read his book Blue like Jazz, and they want to turn it into a movie. Donald is relatively excited to do the project, but as soon as the three of them team up to start writing the script, he starts to notice all the little changes the film makers are doing to make the story more interesting and realizes that his life isn’t interesting at all. Thus begins his search not for meaning, but for a better story.

“If you watched a movie about a guy who wanted a Volvo and worked for years to get it, you wouldn’t cry at the end when he drove off the lot, testing the windshield wipers. You wouldn’t tell your friends you saw a beautiful movie or go home and put a record on to think about the story you’d seen. The truth is, you wouldn’t remember that movie a week later, except you’d feel robbed and want your money back. Nobody cries at the end of a movie about a guy who wants a Volvo. But we spend years actually living those stories, and expect our lives to be meaningful. The truth is, if what we choose to do with our lives won’t make a story meaningful, it won’t make a life meaningful either.”

This is a personal book that narrates not only the author’s own journey, but also the stories of the many people Miller encountered along the way, from the happy, almost whimsical events to the tragic ending of things.

One of my favorite things about this book is that it is not a philosophical masterpiece that send us on this path of reflection and self-awareness. It does not point out the absurdities of life and the depths of human nature. The Picture of Dorian Gray is like that and it is probably one of my three favorite books of all time, but its philosophical meaning is not why I read it and re-read it every time I can.

What I really like about A Million Miles in a Thousand Years is that it is a simple book written in a simple (sometimes even silly) manner that invites us to see our lives from a storyteller point of view. Miller’s point is that life doesn’t have to be meaningless or absurd, it doesn’t need to be full of transgressions to be interesting; like any good story, life just needs to have purpose.

This is a quick, easy read about life’s ups and downs, and all that is in between. The author is Christian and since this is a personal book, it obviously has Christian themes, but it never feels like you got slapped in the face with a Bible. I, as a Christian, enjoyed it thoroughly, but I have a feeling that open-minded non-believers will enjoy it as well.

  My edition:  Kindle edition.
My edition: Kindle edition.

Reseña: Vida de un idiota

Estos últimos meses, he tenido muchas cosas que hacer, la carga de trabajo es más pesada, el final de semestre está cerca, he recibido de todo tipo de noticias y he visto que no estoy tan en paz como me gustaría. Si algún día se enteran de alguien que dejó todo y se fue a vivir a Sri Lanka para introducir el consumo de panuchos, hay una alta probabilidad de que sea yo.

Ya en serio, déjenme contarles de un libro que leí hace como un mes y que no me he dado el tiempo de comentarles, a pesar de que no tiene más de sesenta páginas.

Vida de un idiota, Ryūnosuke Akutagawa

Este es un pequeño libro autobiográfico de uno de los escritores más importantes de Japón. Ryūnosuke Akutagawa fue un autor modernista, atormentado y radical, a quien se le conoce como el “padre del cuento japonés”. De hecho, uno de los premios literarios más importante de Japón es el Premio Akutagawa.

Vida de un idiotaThe Life of a Stupid Man, está dividido en tres partes: un cuento que narra la investigación de la muerte de un hombre y la desaparición de una mujer, un registro y reflexión de la muerte de las personas más cercanas a Akutagawa, y una serie de episodios autobiográficos, que no dicen más que lo que el hombre pensó cuando sucedieron.

Esta lectura fue totalmente diferente a lo que estoy acostumbrada. Lo encontré en una librería, al fondo de un mueble, lo compré porque no costaba mucho y porque el título me llamó mucho la atención, y ¡tremenda sorpresa que me llevé al leerlo!

Definitivamente no es para todos, pues no tiene mucha acción ni movimiento, pero es un vistazo a la mente de un hombre lleno de complejos y ambiciones, absolutamente dominado por el miedo a heredar la locura de su madre. Irónicamente fue ese miedo el que acabó por volverlo loco.

En fin, fue una muy rápida y muy agradable lectura, y se la recomiendo a todo aquél que está buscando algo diferente, corto y personal.

  Mi edición : Penguin Little Black Classics, publicado en el 2015
Mi edición : Penguin Little Black Classics, publicado en el 2015

Review: The Life of a Stupid Man

This is a short autobiographical book written by one of the most important Japanese writers. Ryūnosuke Akutagawa was a modernist author, radical and tormented, who is also known as the ‘father of the Japanese short story’. In fact, one of the most important literary awards in Japan is the Akutagawa Prize.

The Life of a Stupid Man, is divided in three parts: a story that narrates an ongoing investigation about the death of a man and the disappearance of a woman, a death register of the people closest to Akutagawa, and a series of autobiographical episodes that tell no more than what the man thought when they happened.

This read was completely different from what I’m used to, but it was an amazing surprise. I found it hidden in a book store and I bought it because of its cheap price and its unusual title.

It is definitely not for everyone. It doesn’t have too much action or plot, but it is a peek into the mind of a complex man full of ambition and insecurities, who was completely dominated by the fear of going mad. Ironically, his fear led him to madness.

It was a very fast, very good read, and I recommend it to anyone who is looking for something different, short and personal.

  My edition:  Paperback, published in 2015 by Penguin Little Black Classics.
My edition: Paperback, published in 2015 by Penguin Little Black Classics.

Reseña: La sangre de los libros

En enero, después de terminar Bestiario, comencé leer Grandes Esperanzas, de Charles Dickens, pero siendo sincera, no me cautivó. Tal vez no era el momento para leerlo, tal vez esperaba algo más grande, pero decidí regresarlo al librero y buscar otra cosa. Fue ahí que me encontré a Santiago Posteguillo, a quien ya conocía por La noche en que Frankenstein leyó el Quijote.

La sangre de los libros, de Santiago Posteguillo

Igual que el anterior, este libro consiste en un conjunto de relatos cortos que narran algunos de los episodios más extraños, divertidos e inusuales de la historia de la literatura, desde la antigua Grecia hasta la segunda mitad del siglo XX.

Posteguillo tiene su forma diferente de narrar las cosas, nos hace transportarnos al lugar y a la época que está presentando, y uno, como lector, puede imaginarse perfectamente a Alexander Pushkin en esa tormenta de nieve o a Victor Hugo haciendo berrinche por los cambios que le están haciendo a Notre Dame. El único “pero” que le pongo, es que de cuando en cuando elabora las frases como si quisiera que fueran un poema; trata de verse tan profundo, que el resultado se siente más bien forzado. Eso sí, lo perdoné apenas leí esta frase:

“Nevaba con la rabia que desata la naturaleza cuando intenta impedir la estupidez de los hombres.”

En fin, es una lectura simpática, entretenida e informativa, ideal para todos aquellos que disfrutan no sólo de los libros, sino de la historia detrás de ellos. Algo que disfruté particularmente, fue el tratar de adivinar de qué autor se trataba antes de que se revelara el nombre, aunque no siempre resultara ser quien yo pensaba.

  Mi edición:  Tapa blanda, publicado en enero del 2015 por Planeta.
Mi edición: Tapa blanda, publicado en enero del 2015 por Planeta.

Reseña: El club de lectura del final de tu vida

“¿Qué estás leyendo?” es la pregunta que oficialmente inaugura el club de lectura de Will Schwalbe y su madre, Mary Anne, mientras esperan en el centro de atención a pacientes con cáncer en el hospital Memorial Sloan-Kettering.

Mary Anne llevó una vida llena de compromisos, obligaciones, voluntariados y libros, y es en los últimos meses de su vida que puede compartirlos una vez más con su hijo.

Este libro apareció en mi Kindle hace un par de años cuando mi papá lo compró para el suyo. Aunque el título se veía prometedor, cada vez que pensaba en leerlo, algún otro libro se me atravesaba.

No fue hasta este abril, cuando me encontraba sentada en un tren con cuatro horas de camino por delante, que decidí buscar el Kindle en mi maleta y leer El club del final de tu vida.

  Mi edición:  Kindle Edition, publicado en octubre del 2012 por Two Roads.
Mi edición: Kindle Edition, publicado en octubre del 2012 por Two Roads.

En teoría, este libro habla acerca de otros libros y de cómo éstos pueden cambiar nuestra vida, pero tras leer unas cuantas páginas, me encontré con la incomodidad de que no estaba leyendo de libros. Estaba leyendo de la vida de Mary Anne a través de los amorosos y devotos ojos de su hijo.

Nadie puede negar que la mujer fue valiente, fuerte, esforzada y admirable, pero llegó un punto en que el autor comentaba un libro en un párrafo y usaba el resto del capítulo para contar anécdotas de su maravillosa madre. Casi como si estuviera tratando de convencer al lector de lo increíble que era Mary Anne, en lugar de dejarlo llegar a esa conclusión por sí mismo.

Lo terminé bastante rápido, pues no es una lectura complicada, y agregué algunos títulos a mi lista de lecturas pendientes, pero este no es un libro que yo recomendaría normalmente. Lo leí porque alguien que conozco lo disfrutó mucho, entonces creo que los que decidan leerlo deberán decidir por sí mismos si les gusta o no.

Review: The End of Your Life Book Club

“What are you reading?” is the question that officially opens the book club of Will Schwalbe and his mother Mary Anne. An exclusive club with only two members that gets together at the Memorial Sloan-Kettering Hospital, whenever Will accompanies Mary Anne for her chemotherapy sessions.

Mary Anne led a life full of commitments, obligations, voluntary work and books, and it is during those last months of her life that she gets to share them with her son.

This book appeared in my Kindle a couple of years ago, when my dad bought it for his Kindle. The title looked promising, but whenever I thought about reading the book, another one got in the way and demanded to be read more urgently.

It wasn’t until last April when I found myself sitting on a train with four hours ahead, that I grabbed my Kindle and opened the End of Your Life Book Club.

Supposedly, Will and Anne discuss some of the books that marked and changed their lives, but it wasn’t until I had read a few pages, that I realized the book wasn’t so much about books or life in general. It was a book about Mary Anne and the love and devotion that her son felt towards her.

There’s no way of denying it: the woman was brave and strong and kind and admirable. However, at some point, the author started using one paragraph of ten pages long chapter to talk about a specific book and the rest to talk about his mom’s greatness. It was almost as if he was trying to convince us readers that his mom was amazing, instead of letting us get to that conclusion on our own. I got tired of that really early on the reading.

I finished it quickly. It wasn’t a difficult read, and I also added a few books to my to-read list because of it, but this is not a book I would usually recommend.

  My edition:  Kindle Edition, published October 11th 2012 by Two Roads.
My edition: Kindle Edition, published October 11th 2012 by Two Roads.

Books of October (2014)

Here I am once again to talk about my last readings. This has been one of the few times that I’ve truly enjoyed everything I read.

Tender is the Night

  My edition:  Paperback, Collins Classics, published January 1st 2012 by Harper Collins Publishers.
My edition: Paperback, Collins Classics, published January 1st 2012 by Harper Collins Publishers.

Scott Fitzgerald and I met again with Tender is the Night (I’ve read The Great Gatsby). It’s the story of charming, intelligent psychoanalyst Dick Diver and his not-so-mentally-stable wife/ex-patient Nicole. As the book develops, the reader is able to see the truth behind what seems to be a perfect couple in a marriage full of disappointment and grudges.

This novel is a piece of Fitzgerald himself, since he put down on paper the struggles of his own marriage, his alcoholism and his wife’s mental illness.

A book recommended for everyone who enjoys a good classic.

The Club Dumas

This book by Arturo Pérez-Reverte came to my bookshelf because of the book The Night Frankenstein read Don Quixote, which I commented on an earlier post.

  My edition:  Paperback, published 2002 by Alfaguara
My edition: Paperback, published 2002 by Alfaguara.

Lucas Corso is a “book mercenary”. His job is to find antique books and sell them to the highest bidder, sometimes leaving morals aside. He gets two different assignments: prove if an old Dumas manuscript is original and find the only three existent copies of The Book of the Nine Doors in Kingdom of Shadow, an old book burned during the Inquisition along with its author and supposedly a manual to summon the devil. Soon, Corso finds himself in the middle of a race against time, as there are other dangerous parties interested.

Recommended for fans of mystery novels, thrillers and the story behind literature.

The First World War told for Sceptics

  My edition:  Published February 6th 2014 by Editorial Planeta
My edition: Published February 6th 2014 by Editorial Planeta

I’m not sure there’s an English copy of the next book, but if you want to give it a try in Spanish, you won’t regret it.

History told from another perspective; full of footnotes, fun facts and witty comments about the Great War. This is definitely worth reading.

The Old Man and the Sea

  My edition:  Published February 4th 1999 by Vintage Classics.
My edition: Published February 4th 1999 by Vintage Classics.

Ernest Hemingway arrived to my bookshelf with The Old Man and the Sea. All it took was an old man, a big fish and a sweet boy to make me fall in love with this story.

Hemingway said once, “my aim is to put down on paper what I see and what I feel in the best and simplest way”. That sums up this tale; he took an ordinary story and made it extraordinary in less than a hundred pages. I should probably mention that this book also earned him the Nobel Prize in Literature.

Recommended for anyone who loves a beautiful, yet simple story.

Libros de octubre (2014)

Suave es la noche

Mi edición: Paperback, Collins Classics, publicado el 1º de enero del 2012 por HarperCollins Publishers.

Suave es la noche, de F. Scott Fitzgerald, narra la historia de Dick Diver, un psicoanalista inteligente y encantador, y de su rica esposa Nicole, quien fue su paciente algunos años atrás.

Conforme avanza el libro, el lector se va dando cuenta de la realidad detrás del matrimonio de los Diver, que en algún punto pareció perfecto, pero que alberga secretos y desilusiones que se fueron exacerbando con los años.

Esta novela es un trozo de Fitzgerald mismo, pues en ella reflejó sus propios problemas matrimoniales, los estragos que causó su alcoholismo y la enfermedad mental de su esposa, Zelda.

El club Dumas

Mi edición: Paperback, publicado en el 2002 por Alfaguara.

Cambiando un poco el género pero manteniendo el contacto con los clásicos de la literatura leí El club Dumas, de Arturo Pérez-Reverte. El libro en sí no es un clásico, pero en el título mismo está la innegable conexión con el autor de Los Tres Mosqueteros y El Conde de Montecristo.

Lucas Corso es un “cazador de libros”. Se dedica a conseguir ediciones originales para el mejor postor y no le molesta hacer la moral a un lado para lograrlo. Entonces le hacen dos encargos diferentes: debe comprobar si un manuscrito de Alejandro Dumas es original y debe conseguir las únicas tres copias existentes de Las nueve puertas, un libro escrito allá por los mil seiscientos y quemado junto con su autor en la hoguera por ser prácticamente un manual satanista. Corso pronto se ve envuelto en una carrera contra el tiempo, pues hay más partidos interesados en ambos objetivos.

Recomendado para todos amantes de las novelas de misterio, los thrillers y la historia detrás de la literatura.

La Primera Guerra Mundial contada para escépticos

Mi edición: Paperback, publicado el 6 de febrero del 2014 por Editorial Planeta.

Este libro de Juan Eslava Galán, es uno de los mejores libros de historia con los que me he topado. No es novela, pero tampoco es una cátedra. Es la Primera Guerra Mundial narrada de la forma más amena y entretenida que hay, llena de notas al pie que cuentan de películas, libros, personajes, datos curiosos y datos chistosos.

De este libro no me queda más que decir, ¡qué manera de narrar la historia!

El viejo y el mar

Mi edición: Paperback, publicado el 4 de febrero de 1999 por Vintage Classics.

Ernest Hemingway llegó este mes a mi repisa con El viejo y el mar, y ¡cómo lo disfruté!

Bastaron menos de cien páginas, un viejo, un niño y un pez gigante para enamorarme. Es una historia de lo más simple, pero escrita de una forma tan bella, que convirtió lo ordinario en extraordinario.

Hemingway dijo alguna vez que su meta era plasmar en papel lo que veía y lo que sentía en la mejor y más simple manera. Eso es El viejo y el mar.

Recomendado para todos los que disfrutan algo corto y bien escrito.